Una dieta saludable no es el único factor determinante de una buena nutrición. Igualmente importante es un sistema digestivo saludable – la colección de órganos que juntos convierten los alimentos en una forma que el cuerpo puede usar. Otro nombre para el sistema digestivo es el canal alimentario, el conducto que comienza en la boca e incluye la faringe, el esófago, el estómago, los intestinos delgado y grueso y el ano. Este es un mecanismo vital porque, si un individuo no puede procesar adecuadamente ni siquiera los alimentos más nutritivos, entonces no estará bien nutrido. La digestión prepara los alimentos para ser absorbidos, utilizados y almacenados descomponiéndolos en partículas de nutrientes lo suficientemente pequeñas como para pasar a través de las paredes intestinales y al torrente sanguíneo.

Durante la digestión, todos los nutrientes se convierten por etapas en sus componentes más simples: los carbohidratos se convierten en glucosa u otros azúcares simples. las proteínas se descomponen en sus aminoácidos constituyentes y las grasas se convierten en ácidos grasos. La digestión se produce en tres fases consecutivas que alternan entre alcalinidad y acidez, primero en la boca, luego en el estómago y finalmente en los intestinos. Ácido y alcalino son términos relativos que indican la concentración de iones de hidrógeno (átomos de hidrógeno que contienen una carga eléctrica positiva) en una solución. La acidez o alcalinidad de una solución se mide en la escala de pH. Una lectura de 7 indica que una solución es neutra, ni ácida ni alcalina. Una lectura inferior a 7 significa que la solución es ácida. Una lectura superior a 7 indica que una solución es alcalina.

importante es un sistema digestivo saludable

Etapa Uno: La Boca

La primera etapa de la digestión comienza en la boca, donde los alimentos se mastican y se descomponen en partículas más pequeñas. La boca contiene la lengua, los paladares duros y suaves, y tres pares de glándulas salivales-sublingual, submaxilar y parótida. Las glándulas parótidas son las más grandes y se sientan a cada lado de la cara, por debajo y delante de cada oreja. Las glándulas submaxilares se encuentran debajo de la mandíbula a cada lado de la cara. Las dos glándulas sublinguales se encuentran debajo de la lengua, una a cada lado.

La saliva, el líquido en la boca, es secretada por las glándulas salivales cuando un individuo ve, huele, saborea o piensa en los alimentos. La saliva es alcalina y contiene una enzima llamada piyalina, que ayuda a suavizar y disolver los alimentos descomponiéndolos en componentes más simples. La saliva también lubrica la comida masticada, lo que facilita la deglución. El tubo muscular llamado faringe enlaza la boca con el esófago, otro tubo muscular que lleva a la parte superior del estómago. Una vez ingerida, la masa alimenticia ahora semisólida se empuja a través del esófago.

Etapa Dos: El Estómago

La etapa gástrica de la digestión comienza cuando los movimientos peristálticos o musculares del esófago impulsan la masa alimenticia hacia el estómago. El estómago es un órgano muscular, en forma de bolsa, que se aplana cuando está vacío y se distiende cuando está lleno. Jugo gástrico -esencialmente ácido clorhídrico (HCL)- segregado por las células en la pared estomacal satura la masa alimenticia. El jugo gástrico trabaja con una enzima llamada pepsina para descomponer las proteínas en sus aminoácidos constituyentes. Otra enzima, la lipasa, comienza la descomposición de las grasas en ácidos grasos.

Además, el estómago amasa los alimentos en una sustancia semilíquida gruesa llamada quimo. La mayoría de las bacterias en los alimentos se destruyen durante la etapa gástrica. Cuánto tiempo permanece la comida en el estómago depende de lo que se haya consumido, por ejemplo, una comida alta en proteínas y grasas tarda más tiempo en digerir que una alta en carbohidratos. El quimo pasa a través de una abertura en el estómago, el píloro, que conecta el estómago con el intestino delgado. Un subconjunto del canal alimentario, el estómago y los intestinos de los humanos y otros mamíferos se denominan colectivamente tracto gastrointestinal.

Etapa Tres: Los Intestinos

La mayoría de la digestión y toda la absorción de nutrientes tienen lugar en el intestino delgado. Este tubo de 20 pies de largo es extremadamente retorcido y encaja perfectamente en la cavidad abdominal. Tiene tres secciones distintas: el duodeno, el yeyuno y el íleon. El yeyuno es la sección más grande del intestino delgado; también tiene las paredes más gruesas, es el más rico en vasos sanguíneos y contiene la mayoría de los pliegues y dobleces. Las secreciones intestinales contienen muchas enzimas, incluyendo las que actúan sobre los azúcares para convertirlas en componentes utilizables. Estas enzimas incluyen la maliasa, que convierte la maltosa en glucosa, la lactasa, que descompone la lactosa en glucosa y galactosa; y la sacarosa, que transforma la sacarosa en glucosa y fructosa. Una secreción del páncreas, llamada amilasa pancreática, primero convierte el almidón en dextrina y luego en maltosa.

Otra enzima intestinal, la polipéptidasa, descompone las proteínas en sus aminoácidos individuales. Muchos otros órganos trabajan juntos para proporcionar una variedad de sustancias que ayudan a llevar a cabo esta etapa de la digestión. Estos incluyen el hígado, la vesícula biliar, el páncreas, los riñones y el bazo. El hígado -ubicado en la parte superior derecha del abdomen, cerca del exterior del cuerpo- es un órgano grande, que pesa alrededor de cuatro libras. El hígado convierte el azúcar en glucógeno, que puede ser almacenado en el cuerpo hasta que sea necesario y luego puede ser descompuesto de nuevo y utilizado para la energía. Además, este órgano fabrica bilis, una combinación de colesterol y glóbulos rojos que se pasa a lo largo de la vesícula biliar para su almacenamiento y se utiliza en el proceso digestivo.

La vesícula biliar es un saco muscular membranoso que se adhiere en su parte superior a la parte posterior del hígado. De cuatro pulgadas de largo y en forma de pera, la vesícula biliar exprime la bilis dentro del duodeno durante el proceso digestivo. El páncreas secreta enzimas lipasa que, con la ayuda de la bilis, descomponen las grasas en ácidos grasos y glicerol. Otras enzimas pancreáticas, llamadas proteasas, convierten las proteínas en aminoácidos individuales, al igual que la enzima intestinal polipéptidasa. Además, el páncreas produce una hormona llamada insulina, que ayuda a los tejidos a absorber la glucosa.

Ubicado en la parte posterior del abdomen, el páncreas de seis pulgadas de largo pesa menos de seis onzas y tiene la forma de una lengua. Su lado derecho forma una “cabeza” en el extranjero que se afina a una “cola” más estrecha. Los dos riñones se localizan hacia la columna vertebral a aproximadamente el nivel de la cintura. También pesan menos de seis onzas cada uno, eliminan los desechos y el exceso de agua de la sangre, disolviendo los desechos en el agua para producir orina. El bazo es una glándula sin conductos de aproximadamente seis pulgadas de largo y tiene la forma de un riñón. Se encuentra cerca del borde exterior del cuerpo por encima del riñón izquierdo.

Además de destruir las células sanguíneas viejas, almacenar sangre y producir glóbulos blancos, el bazo también almacena hierro y cobre. Generalmente pesa menos de media libra, el tamaño y peso del bazo varían con la edad y el estado de salud del individuo. Los nutrientes llegan al torrente sanguíneo de una de dos maneras. La pared del intestino delgado está alfombrada con millones de proyecciones diminutas de menos de una vigésima quinta parte de una pulgada de largo llamadas vellosidades. Estos, a su vez, se cubren con un rollo más pequeño, que absorbe aminoácidos y glucosa y los transporta al torrente sanguíneo.

Además, los nutrientes también pueden pasar por alto la vellosidad que se difunde directamente a través de la pared intestinal. A través del ciego en forma de bolsa, el íleon une el intestino delgado al intestino grueso, que mide aproximadamente cinco pies de largo y rodea la parte superior y los lados del intestino delgado. Los alimentos no digeridos van al colon, la sección principal del intestino grueso, para almacenamiento temporal, los desechos se mueven a través del colon y fuera del cuerpo a través del recto y el ano, la abertura inferior del canal alimentario. Una dieta alta en fibra (que no es digerible) y agua produce desechos voluminosos que se mueven fácilmente a través del colon.

El metabolismo, de la palabra griega para “cambio”, se refiere a todas las reacciones químicas que ocurren dentro del cuerpo y sus miles de millones de células. Estos incluyen el mantenimiento de la temperatura corporal, respiración, circulación sanguínea, secreción de orina, digestión y formación de células y tejidos corporales. Todo proceso metabólico requiere combustible derivado de nutrientes. El metabolismo basal es la cantidad de energía necesaria para mantener las funciones básicas cuando el cuerpo está en reposo, pero no dormido, y con el estómago vacío. El metabolismo basal varía de una persona a otra, dependiendo del peso, la edad, el sexo y el nivel de actividad.